The History of Salsa Music and Dance (traducido al español)

Written by Sophia Bass, translated below by Izzy Valdés.

I've always wanted to trace the origins of Salsa music. When I was traveling through Havana in 2017, I learned that Salsa is one of the most dynamic and important musical phenomena of the 1900's. Salsa combines Afro-Cuban dance, Spanish guitar, and complex rhythms that have become internationally acclaimed in cities such as New York City to Barcelona, Spain. While New York actually created the term "Salsa," the United States did not create the dance.

Historically, Cubans gave birth to the origins of what is referred to as Salsa. The term became popular to refer to the variety of music from Latin American countries including Mambo, Rhumba, Bomba, Cumbia, Charanga, and many other forms of dance. The most famous musicians of the 1950's were Tito Puente, called the King of Mambo, and Celia Cruz, known as the Queen of Salsa.

To trace the roots of Salsa music we can look to West Africa where slave trade thrived between the 16th and 19th century. The Congo, Togo, Ghana, and other West African people created rhythms in ancient times as they were channeling forth Gods. The slave trade brought the sounds of West-African drum and dance to Europe, the Caribbean, North America, and South America where West African people introduced complex rhythms and sound to the new world.

The sounds and styles of Salsa in Cuba vastly differ from other forms of Salsa throughout Puerto Rico and Columbia. Due to the embargo in 1958 by the United States that limited outside influences into Cuba, the Salsa that comes out of Cuba has a unique sound. Salsa in Cuba has a fast tempo with a strong Afro-Cuban influence. Songs will often follow a traditional rumba structure – start slow, break into a core salsa rhythm, then will draw a response with a vocal pattern. Countries such as Puerto Rico embraced other sounds adapting to new styles of Salsa, while Columbian Salsa music remained traditional in style.

So where can you Salsa dance in Cuba?

I discovered one of my favorite spots known as Casa de la Musica when I was traveling throughout Havana. With two Havana locations, this musical spot offers vibrant music and dance in an intimate setting.

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La historia de la Salsa en la música y el baile.


Siempre he querido trazar los orígenes de la música salsa. Cuando visité La Habana en 2017, aprendí que los Salsa es uno de los fenómenos musicales más importantes y dinámicos del siglo XX. La Salsa combina danza afro-cubana, guitarra española, y ritmos complejos que se han vuelto aclamados internacionalmente en ciudades desde Nueva York hasta Barcelona, España. Aunque Nueva York creó el término “Salsa”, los Estados Unidos no creó el estilo danzario.


Históricamente, los cubanos dieron origen a lo que es referido como Salsa. El término se hizo popular para referir una variedad de música de los países latinoamericanos incluyendo Mambo, Rumba, Bomba, Cumbia, Charanga, y muchas otras formas de danza. Los músicos más famosos de los cincuenta fueron Tito Puente, llamado el Rey del Mambo y Celia Cruz, conocida como la reina de la Salsa.


Para encontrar las raíces de la música Salsa podemos mirar hacia África Occidental donde tuvo lugar la trata de esclavos entre los siglos 16 y 19. El Congo, Togo, Ghana, y otros pueblos del Oeste de África crearon ritmos en tiempos antiguos pues trataban de comunicarse con sus dioses. La trata de esclavos llevó  los ritmos del Oeste dede África hacia Europa, El Caribe, Norteamérica y Sudamérica, donde los africanos introdujeron complejos ritmos y sonidos al nuevo mundo.


Los sonidos y estilos de Salsa en Cuba difieren en gran medida de otras formas de Salsa existentes en Puerto Rico y Colombia. Debido al embargo impuesto a Cuba por los Estados Unidos en 1958, el cual limitó las influencias externas en Cuba, la Salsa que viene de Cuba tiene un sonido único. La Salsa en Cuba tiene un tempo muy rápido con una fuerte influencia  afro-cubana. Los sonidos usualmente siguen una estructura Rumbera tradicional -comienzan despacio, rompiendo en un centro de ritmo salsero, entonces dibujan una respuesta con un patrón vocal.


Países como Puerto Rico adoptan otros sonidos adaptándolos a los nuevos estilos de las Salsa, mientras que la Salsa colombiana permanece con el estilo tradicional.


Entonces, dónde se puede bailar Salsa en Cuba?

Descubrí cuando visité La Habana, que uno de mis lugares favoritos es el que se conoce como Casa de la música. Con dos sedes en La Habana, este centro musical ofrece música vibrante y baile en un ambiente muy íntimo.


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